Foto: Sanjeewa Jayarathne/Mongabay.

Al salir de su vehículo en medio de la noche, armados con pequeñas herramientas de excavación, luces UV y faros, los miembros del equipo de investigación parecían un grupo de cazadores de tesoros. Pero estaban buscando escorpiones.

Fue durante una de esas expediciones en el sur de Sri Lanka que el equipo encontró el tesoro que estaban buscando: una nueva especie de escorpión que describieron en un estudio reciente.

En el momento en que vimos este escorpión en particular en nuestra área de estudio, reconocimos que es diferente de otros escorpiones encontrados en Sri Lanka, dijo a Mongabay el coautor Sanjeewa Jayarathne, investigador de la Universidad de Peradeniya.

Lo llamaron Heterometrus yaleensis, o el escorpión gigante de Yala, por la ubicación desde donde fue descubierto, cerca del área silvestre más popular de Sri Lanka: el Parque Nacional de Yala.

Los escorpiones del género Heterometrus, o escorpiones gigantes del bosque, son algunos de los más grandes del mundo. Típicamente, un Heterometrus yaleensis macho puede crecer hasta una longitud de aproximadamente 75 milímetros y una hembra cerca de 103 mm.

La nueva especie se puede distinguir por las características de sus brazos en la parte delantera, dicen los investigadores.

Foto: Sanjeewa Jayarathne/Mongabay

Descubrimiento casual.

Heterometrus yaleensis fue un descubrimiento casual realizado por el equipo de Kithsiri Ranawana, de la Universidad de Peradeniya, y František Kovařík, un aracnólogo checo en la Universidad de Charles y una autoridad global sobre los escorpiones de Asia y el noreste de África. Cuando encontraron estos individuos de la nueva especie, su segundo viaje científico acababa de comenzar.

La primera expedición de escorpiones del equipo, realizada en 2015, resultó en el descubrimiento de cuatro nuevas especies de escorpiones.

Ha habido un creciente interés en la investigación de escorpiones en los últimos años en Sri Lanka debido a que una especie en particular se identifica como la causa de varias muertes en el norte de la península de Jaffna.

Los médicos quedaron desconcertados por estas muertes. En 2012, enviaron varios especímenes, incluidos escorpiones vivos recolectados de la casa de una de las personas asesinadas por veneno de escorpión, a la escuela de medicina de la Universidad de Peradeniya. Estos especímenes terminaron con Ranawana para su identificación, lo que marcó el comienzo de la nueva ola de investigación sobre los escorpiones de Sri Lanka.

Reconociendo la necesidad de extensos estudios para actualizar la base de conocimiento de los escorpiones de Sri Lanka, Kovařík y Ranawana decidieron colaborar en una serie de investigaciones en toda la isla. Llevaron a cabo su primera investigación en 2015, y la segunda en 2018, que resultó en el descubrimiento de Heterometrus yaleensis.

Sus dos investigaciones ya han arrojado cinco especies de escorpiones que son nuevas para la ciencia, todas ellas encontradas solo en Sri Lanka.

Todo esto ha alimentado las perspectivas de que Sri Lanka sea el hogar de muchas más especies de escorpiones nunca antes descritas por la ciencia, y provocó llamados para una mayor investigación en este campo.

Foto: Sanjeewa Jayarathne/Mongabay.

Nuevas amenazas a los escorpiones.

También hay un sentido de urgencia para investigar a estos escorpiones desconocidos debido a las amenazas que enfrentan. En enero de este 2020, las autoridades arrestaron a un ciudadano chino por intentar contrabandear 200 escorpiones vivos.

Según Ranawana, los escorpiones probablemente estaban destinados a ser criados por su veneno, que luego se venden para investigación médica en todo el mundo. No es fácil extraer veneno de los escorpiones, ya que solo expulsan una sola gota, y esto requiere la eliminación de más especímenes para extraer una cantidad considerable de veneno, dijo Ranawana.

Dijo que este caso resalta la importancia de tomar todas las medidas preventivas antes de que la caza furtiva de escorpiones se convierta en una seria amenaza para las especies endémicas de Sri Lanka. Agregó que también es posible que muchos escorpiones sean capturados para el lucrativo comercio de mascotas.

Con información de Mongabay.com

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