A lo largo de un tramo árido de la región Afar de África Oriental,en Etiopía, es posible pararse en el lugar exacto donde, en las profundidades subterráneas, el continente se está dividiendo en dos.

Esta desolada extensión se asienta sobre la unión de tres placas tectónicas que se separan muy lentamente, un complejo proceso geológico que, según los científicos, tarde o temprano dividirá a África en dos y creará una nueva cuenca oceánica dentro de millones de años. Por ahora, la evidencia más obvia es una grieta de 56 kilómetros de largo en el desierto de Etiopía.

El destino tectónico del continente africano se ha estudiado durante varias décadas, pero las nuevas mediciones satelitales están ayudando a los científicos a comprender mejor la transición y están ofreciendo herramientas valiosas para estudiar el nacimiento gradual de un nuevo océano en uno de los lugares más geológicamente únicos del planeta.

Se cree que el nuevo océano de África tomará al menos de 5 a 10 millones de años en formarse, pero la ubicación fortuita de la región Afar en los límites de las placas nubia, somalí y árabe lo convierte en un laboratorio único para estudiar procesos tectónicos complejos.

La corteza terrestre está formada por una docena de grandes placas tectónicas, que son losas rocosas de forma irregular que constantemente se aplastan, trepan, se deslizan o se separan unas de otras.

Foto: theweek.co.uk

Durante los últimos 30 millones de años, la placa árabe se ha alejado de África, un proceso que creó el Mar Rojo y el Golfo de Adén entre las dos masas de tierra conectadas.

Pero todavía hay algunas grandes incógnitas, incluida la causa de que el continente se separe. Algunos piensan que una columna masiva de rocas sobrecalentadas que se levantan del manto debajo de África Oriental podría estar impulsando la grieta continental de la región.

Esta  grieta gigante de 56 kilómetros se abrió en el desierto de Etiopía en 2005. La división fue muy violenta y fue equivalente a varios cientos de años de movimiento de la placa tectónica en solo unos días, según investigadores.

Imagen: geoengineer.org

Desde entonces, las investigaciones se han centrado en lo que desencadena estos eventos extremos.

Con el tiempo, estos eventos divisorios remodelarán el continente africano.

Con información de NBC News.

 

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