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Biólogos reviven microbios del Cretáceo encontrados en el lecho marino.

Un equipo de biólogos conformado por científicos de los países de Japón y Estados Unidos, ha conseguido revivir con éxito los microbios aerobios encontrados en sedimentos marinos, que tienen una antigüedad de 101.5 millones de años.

Imagen: Especial.

El hallazgo se realizó en la llanura abisal del giro del Pacífico Sur, la parte del océano con la menor productividad y la menor cantidad de nutrientes disponibles para alimentar la red marina.

Nuestra pregunta principal era si la vida podría existir en un entorno tan limitado en nutrientes o si se trataba de una zona sin vida, dijo el Dr. Yuki Morono, investigador del Instituto Kochi para la Investigación de Muestras Centrales y el Centro de Investigación y Desarrollo para Recursos Submarinos, en la Agencia de Japón para la Ciencia y Tecnología de la Tierra y el Mar (JAMSTEC).

Y queríamos saber cuánto tiempo los microbios podrían mantener su vida en una ausencia de alimentos, agregó.

En el fondo marino, hay capas de sedimentos que consisten en nieve marina, conformada por desechos orgánicos continuamente provenientes de la superficie del mar, polvo y partículas transportadas por el viento y las corrientes oceánicas. Pequeñas formas de vida como los microbios quedan atrapados en este sedimento.

Imagen: BBC News.

A bordo del buque de perforación Resolución JOIDES, el Dr. Morono y sus colegas perforaron numerosos núcleos de sedimentos a 100 m (328 pies) debajo del fondo marino y casi 6 km (3,7 millas) debajo de la superficie del océano.

El hallazgo.

Los científicos descubrieron que el oxígeno estaba presente en todos los núcleos, lo que sugiere que si el sedimento se acumula lentamente en el fondo marino a una velocidad de no más de 1-2 m (3.3-6.6 pies) cada millón de años, el oxígeno penetrará desde el fondo marino hasta el sótano.

Tales condiciones hacen posible que los microorganismos aerobios sobrevivan durante escalas de tiempo geológicas de millones de años. Con procedimientos de laboratorio afinados, los autores incubaron las muestras, que oscilaron entre 101,5 y 4,3 millones de años atrás, para convencer a sus microbios para que crecieran.

Los resultados.

Los resultados demostraron que, en lugar de ser restos de vida fosilizados, los microbios en el sedimento habían sobrevivido y eran capaces de crecer y dividirse. El equipo también investigó la composición taxonómica de 6,986 células individuales que revivieron y descubrió que las comunidades microbianas estaban dominadas por bacterias.

Imagen: ELifeSciences

Los grupos bacterianos dominantes incluyeron Actinobacterias, Bacteroidetes, Firmicutes, Alphaproteobacteria, Betaproteobacteria, Gammaproteobacteria y Deltaproteobacteria, con una fracción menor de Cloroflexi. Se detectó una pequeña fracción de Archaea termofílica solo en una muestra joven, de acuerdo al artículo publicado en la revista Nature Communications.

Al principio era escéptico, pero descubrimos que hasta el 99.1% de los microbios en sedimentos depositados hace 101.5 millones de años todavía estaban vivos y listos para comer, dijo el Dr. Morono.

Sabíamos que había vida en sedimentos profundos cerca de los continentes donde hay mucha materia orgánica enterrada, agregó el coautor principal, el profesor Steven D’Hondt, investigador de la Escuela de Graduados de Oceanografía de la Universidad de Rhode Island.

Pero lo que encontramos fue que la vida se extiende en las profundidades del océano desde el fondo marino hasta el sótano rocoso subyacente, concluyó.

Esta no es la primera vez que científicos logran «despertar» microorganismos desaparecidos por largos periodos. Ya antes científicos de la NASA habían logrado revivir la bacteria Carnobacterium pleistocenium, un hallazgo realizado en Alaska.

Con información de Reuters y Nature Communications.

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