En la imaginación popular, los vikingos eran guerreros escandinavos robustos, de cabello rubio, que saqueaban las costas del norte de Europa en elegantes acorazados de madera.

Pero a pesar de las antiguas sagas que celebran a los aventureros marineros con linajes complejos, sigue existiendo un mito moderno persistente y pernicioso de que los vikingos eran un grupo étnico o regional distintivo de personas con un linaje genético puro. Al igual que el icónico casco vikingo, es una ficción que surgió en los ardientes movimientos nacionalistas de la Europa de finales del siglo XIX. Sin embargo, sigue siendo celebrado hoy entre varios grupos supremacistas blancos que utilizan la supuesta superioridad de los vikingos como una forma de justificar el odio, perpetuando el estereotipo en el camino.

Ahora, un extenso estudio de ADN antiguo publicado hoy en la revista Nature está revelando la verdadera diversidad genética de las personas que llamamos vikingos, confirmando y enriqueciendo lo que la evidencia histórica y arqueológica ya ha sugerido sobre este cosmopolita y políticamente poderoso grupo de comerciantes y exploradores.

Foto: DAVID GUTTENFELDER/National Geographic.

Orígenes turbios.

¿Quiénes eran los vikingos? La respuesta nunca ha sido clara. El término vikingo es en sí mismo controvertido; el término en inglés tiene su origen en una palabra nórdica antigua, víking, con una variedad de significados que van desde asalto hasta exploración y piratería. Usualmente utilizado por personas en el extremo receptor de los encuentros violentos, describía a grupos de marinos escandinavos entre el 750 y el 1050 d.C., el período que ahora se conoce como la era vikinga.

El estudio de Nature reúne datos genéticos de 442 humanos cuyos restos datan de alrededor del 2400 a. C. hasta 1600 d.C., todos enterrados en áreas donde se sabe que los vikingos se expandieron.

Fue un desafío logístico reunir los cientos de muestras antiguas, procedentes de más de 80 sitios arqueológicos del norte de Europa, Italia y Groenlandia. Luego estaba la tarea de analizar el gran volumen de información extraída de los restos humanos.

Foto: DORSET COUNTY COUNCIL, OXFORD ARCHAEOLOGY/National Geographic.

Conexiones lejanas.

El análisis de ADN reveló que los vikingos eran un grupo diverso, con ascendencia de cazadores-recolectores, agricultores y poblaciones de la estepa euroasiática. La investigación también señala tres importantes puntos genéticamente diversos donde las personas se mezclaron con personas de otras regiones: uno en lo que ahora es Dinamarca, y otros en las islas de Gotland y Öland, en lo que ahora es Suecia. Se cree que las tres ubicaciones fueron focos de comercio en ese momento.

Pero aunque los vikingos partieron de Escandinavia, y en algunos casos regresaron a ella, el análisis genético revela que no interactuaron tanto dentro de la gran región escandinava como fuera de ella, mezclándose con una amplia gama de pueblos que encontraron en su país.

Está bastante claro a partir del análisis genético que los vikingos no fueron un grupo homogéneo de personas. Muchos de los vikingos son individuos mixtos con ascendencia tanto del sur de Europa como de Escandinavia, por ejemplo, o incluso una mezcla de ascendencia sami (indígenas escandinavos) y europea.

Foto: Pixabay.

Incluso se hallaron personas enterradas en Escocia, con espadas vikingas y equipo, que genéticamente no eran en absoluto escandinavos.

La cuestión es igual hoy en día. Solo entre el 15 y el 30 por ciento de los suecos actuales comparten ascendencia con los individuos estudiados que vivieron en la misma región hace 1300 años, lo que sugiere aún más migración y mezcla de pueblos después de la era vikinga. Los residentes de la región de la era vikinga tampoco se ajustaban a las miradas escandinavas estereotipadas: los individuos antiguos, por ejemplo, tenían en promedio cabello y ojos más oscuros que un grupo seleccionado al azar de daneses actuales.

Los datos genéticos confirman lo que los investigadores sospecharon durante mucho tiempo a partir de la evidencia histórica y arqueológica, el cual pinta una imagen de los vikingos como un grupo diverso no ligado por alguna nación o etnia.

Foto: JIM LYNGVILD/El País.

Se empieza a pensar menos en los vikingos como un grupo de hombres barbudos, rubios y con el pecho en forma de barril que todos parecían iguales.

Si bien el espectro vikingo era amplio, el estudio también reveló estrechos lazos de parentesco a nivel familiar. En un entierro en Salme, Estonia, donde 41 varones suecos fueron enterrados después de una batalla junto a dos barcos y sus armas, se identificaron cuatro hermanos, colocados uno al lado del otro. Los investigadores también descubrieron una conexión familiar de segundo grado entre un vikingo en un cementerio danés y otro en Oxford, Inglaterra. Una prueba de la movilidad de los miembros de la familia durante la época.

Sin embargo, lo que el estudio masivo de ADN no puede resolver es la cuestión de cómo comenzó el fenómeno vikingo en primer lugar. Si la etnia no unió a estas personas, ¿qué lo hizo? ¿Fue la capacidad tecnológica para construir barcos en condiciones de navegar y librar la guerra de manera eficiente en el agua, o hubo otros factores en juego?

Foto: Pixabay.

Con una nueva confirmación de que al menos 442 humanos de la era vikinga eran genéticamente diversos, los investigadores ahora pueden ampliar su búsqueda de raíces vikingas. Se espera que sea solo el comienzo de una consideración más amplia de la historia genética de la época.

Ahora se debe comenzar el arduo trabajo de lidiar con las implicaciones de este estudio masivo y combinar la evidencia textual y arqueológica con los nuevos resultados del ADN. Aún queda mucho por aprender sobre cómo vivieron y se movieron estos humanos que llamamos vikingos, y todo lo qué sucedió mientras buscaban aventuras e influencia.

Somos Extremo Mundial.

Con información de National Geographic.

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