Durante la ola de calor del verano de 2016 en la tundra siberiana, un grupo de pastores se enfermó a causa de una misteriosa enfermedad que cobró la vida de 2500 renos y la de un niño de 12 años. Se pensó que la enfermedad era la plaga de Siberia que se vio por última vez en la región en 1941. Las investigaciones revelaron que la enfermedad era ántrax. Su origen fue el cadáver de un reno que murió de ántrax 75 años antes y que quedó expuesto debido al derretimiento del suelo como resultado del calentamiento de la temperatura.

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Este resurgimiento de virus y bacterias puede volverse más frecuente a medida que avanza el cambio climático. Las condiciones del permafrost son ideales para que las bacterias permanezcan vivas durante períodos de tiempo muy prolongados, tal vez hasta un millón de años. El permafrost es un excelente preservador de microbios y virus porque es frío, carece de oxígeno y es oscuro.

Los científicos han descubierto fragmentos de ARN del virus de la gripe española de 1918 en cadáveres enterrados en fosas comunes en la tundra de Alaska y es probable que la viruela y la peste bubónica estén enterradas en Siberia, lo que demuestra la probabilidad de que estos agentes se desaten.

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Un estudio de 2011 postuló que como resultado del deshielo del permafrost, las enfermedades prevalentes en los siglos XVIII y XIX podrían reaparecer, especialmente cerca de los cementerios donde estaban enterradas las víctimas de estas enfermedades.

En un proyecto que comenzó en la década de 1990, científicos del Centro Estatal de Investigación de Virología y Biotecnología en Novosibirsk han analizado los restos de personas de la Edad de Piedra que se encontraron en el sur de Siberia, así como muestras de cadáveres de hombres que habían muerto por virus debido a epidemias en el siglo XIX y fueron enterradas en el permafrost ruso. Los investigadores encontraron fragmentos del ADN de la viruela en algunos de los cuerpos.

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Además, los investigadores en un estudio de 2005 revivieron con éxito bacterias que habían estado congeladas en un estanque en Alaska durante más de 30 000 años, ya que los mamuts lanudos todavía vagaban por la Tierra. Cuando el hielo se derritió, las bacterias comenzaron a nadar sin verse afectadas. Dos años más tarde, los científicos pudieron revivir una bacteria de 8 millones de años que se había congelado debajo de un glaciar en la Antártida.

Afortunadamente, no todas las bacterias pueden volver a la vida después de haber sido congeladas en permafrost. El ántrax forma esporas, que pueden sobrevivir congeladas durante más de un siglo. Bacterias similares incluyen al tétanos y la bacteria que causa el botulismo.

Un estudio de 2009 afirmó que los residentes en el Ártico dependen de la caza y la pesca de subsistencia para obtener alimentos, así como de un clima adecuado para almacenar alimentos. Este almacenamiento de alimentos incluye secarlos colocándolos bajo tierra y cerca del permafrost. La bacteria que provoca el botulismo está activa en temperaturas superiores a 4 grados Celsius y, a medida que el clima se calienta, el potencial del botulismo transmitido por los alimentos podría crecer.

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En el Ártico, las temperaturas han aumentado más rápidamente en el último siglo en comparación con el resto del hemisferio norte, lo que significa un derretimiento más rápido. En la última década, el Ártico se ha calentado 0.75 grados Celsius, mientras que la Tierra en general se ha calentado 0.8 grados Celsius en 137 años.

El calentamiento del clima también desencadenará la migración de especies portadoras de enfermedades como el virus Zika, un virus transmitido principalmente por mosquitos Aedes y que causa fiebre, dolores musculares y articulares y dolores de cabeza. Estos mosquitos también transmiten el dengue y la fiebre chikungunya. Aunque estos mosquitos residen principalmente en los estados tropicales del sureste de América, el aumento de la temperatura podría fomentar la dispersión de estos insectos, tal como sucedió ultimamente en el continente americano.

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A medida que continúe el cambio climático, la temperatura del aire aumentará, lo que provocará un deshielo más rápido. Las temperaturas más altas también fomentan la duplicación de la bacteria del cólera (Vibrio Cholerae), lo que resulta en una propagación más amplia. El derretimiento del suelo podría contaminar los suministros de agua y, por lo tanto, propagar enfermedades transmitidas por el agua.

Si bien sabemos de las enfermedades y los virus aterradores potencialmente mortales que podrían volver a la vida por el cambio climático, no hay forma de que sepamos el alcance completo de esto sin experimentarlo. Es imperativo que la humanidad mitigue la crisis climática antes de que resurjan enfermedades desconocidas y horribles.

Somos Extremo Mundial.

Con información de Earth.org

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