Un equipo internacional ha contado más de 1,800 millones de árboles en el Sahara, en un área de África Occidental 30 veces más grande que Dinamarca.

Nos sorprendió mucho ver que realmente crecen bastantes árboles en el desierto del Sahara, porque hasta ahora, la mayoría de la gente pensaba que prácticamente no existía ninguno. Contamos cientos de millones de árboles solo en el desierto. Hacerlo no hubiera sido posible sin esta tecnología. De hecho, creo que marca el comienzo de una nueva era científica , afirmó el profesor asistente Martin Brandt del Departamento de Geociencias y Gestión de Recursos Naturales de la Universidad de Copenhague, autor principal del artículo científico del estudio, publicado en Nature.

Foto: eurekalert.org

El área de 1.3 millones de km2 cubre la parte más occidental del desierto del Sahara, el Sahel y lo que se conoce como zonas subhúmedas de África occidental.

El trabajo se logró mediante una combinación de imágenes satelitales proporcionadas por la NASA y el aprendizaje profundo (deep learning), un método avanzado de inteligencia artificial.

Las imágenes de satélite normales no pueden identificar árboles individuales, permanecen literalmente invisibles. Además, el poco interés de contar árboles fuera de las áreas boscosas llevó a pensar que casi no había árboles en esta región. Esta es la primera vez que se cuentan los árboles en una gran región de tierras secas.

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Foto:Pixabay.

El nuevo conocimiento sobre los árboles en áreas de tierras secas como esta es importante por varias razones, según Martin Brandt. Por ejemplo, representan un factor desconocido en lo que respecta al ciclo global del carbono.

Por lo tanto, también estamos interesados ​​en utilizar satélites para determinar las especies de árboles, ya que los tipos de árboles son importantes en relación al valor para las poblaciones locales que utilizan la madera como parte de su sustento. Los árboles y sus frutos son consumidos tanto por el ganado como por los seres humanos, y cuando se conservan en los campos, los árboles tienen un efecto positivo en el rendimiento de los cultivos porque mejoran el equilibrio del agua y los nutrientes , explica el profesor Rasmus Fensholt del Departamento de Geociencias y Administración de Recursos Naturales.

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Foto:Pixabay.

Además, el nuevo estudio puede contribuir a comprender mejor la importancia de los árboles para la biodiversidad y los ecosistemas y para las personas que viven en estas áreas. En particular, un mayor conocimiento sobre los árboles también es importante para desarrollar programas que promuevan la agroforestería, el cual desempeña un papel ambiental y socioeconómico importante en las regiones áridas.

Los árboles fuera de las áreas boscosas generalmente no se incluyen en los modelos climáticos y sabemos muy poco sobre sus reservas de carbono. Son básicamente una mancha blanca en los mapas y un componente desconocido en el ciclo global del carbono, comentó Martin Brandt.

La investigación se realizó en colaboración con el Departamento de Ciencias de la Computación de la Universidad de Copenhague, donde los investigadores desarrollaron el algoritmo de aprendizaje profundo que hizo posible el recuento de árboles en un área tan grande.

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Los investigadores enseñan al modelo de aprendizaje profundo cómo se ve un árbol, alimentándolo con miles de imágenes. Sobre la base del reconocimiento de las formas de los árboles, el modelo puede identificar y mapear automáticamente árboles en áreas extensas. El modelo necesita solo horas, lo que a miles de humanos les llevaría varios años lograr.

Esta tecnología tiene un potencial enorme cuando se trata de documentar cambios a escala global y, en última instancia, de contribuir a los objetivos climáticos globales. Estamos motivados para desarrollar este tipo de inteligencia artificial benéfica, dice el profesor y coautor Christian Igel del Departamento de Ciencias de la Computación.

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Foto:Pixabay.

El siguiente paso es expandir el recuento a un área mucho más grande en África. Y a más largo plazo, el objetivo es crear una base de datos global de todos los árboles que crecen fuera de las áreas forestales.

Somos Extremo Mundial.

Con información de Open Access Government.

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