¿Podremos alguna vez extraer suficiente dióxido de carbono de la atmósfera para detener el cambio climático?

Extraer carbono de la atmósfera para detener el cambio climático.

La naturaleza ha equipado la Tierra con varias esponjas gigantes, o sumideros de carbono, que pueden ayudar a los humanos a combatir el cambio climático. Estas esponjas naturales, así como las fabricadas por el hombre, pueden absorber carbono y eliminarlo de la atmósfera.

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Pero, ¿qué implica realmente esto? ¿Y cuánto costaría realmente el marcar la diferencia y frenar el cambio climático?

Extraer carbono de la atmósfera para detener el cambio climático.
Foto: El País.

Las estrategias para extraer carbono.

Sabine Fuss ha estado buscando estas respuestas durante los últimos dos años. Economista en Berlín, Fuss lidera un grupo de investigación en el Instituto de Investigación Mercator sobre Bienes Comunes Globales y Cambio Climático.

Ella formó parte del Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático (IPCC) original. Este panel se estableció por las Naciones Unidas para evaluar la ciencia, los riesgos y los impactos del calentamiento global.

Foto: IISD Reporting Services – International Institute for Sustainable Development.

Después del informe del panel de 2018 y el nuevo objetivo del Acuerdo de París de mantener el calentamiento global en 1.5 grados Celsius o menos, Fuss tuvo la tarea de averiguar qué estrategias de eliminación de carbono eran más prometedoras y factibles.

Estrategias de eliminación naturales.

La forestación y la reforestación (plantación o replantación de bosques, respectivamente) son sumideros naturales de carbono bien conocidos.

Un gran número de árboles pueden captar el dióxido de carbono (CO2), un gas de efecto invernadero, de la atmósfera para la fotosíntesis. Recordemos que la fotosíntesis es una reacción química que utiliza la energía del sol para convertir el dióxido de carbono y el agua en azúcar y oxígeno.

Foto: Asociación Áreas Verdes

Según un estudio de 2019 de la revista Science, plantar 1 billón de árboles podría almacenar alrededor de 205 mil millones de toneladas métricas de carbono, o alrededor de dos tercios del carbono liberado por los humanos a la atmósfera desde que comenzó la Revolución Industrial.

La gestión de tierras agrícolas es otro enfoque de eliminación de carbono natural que tiene un riesgo relativamente bajo y ya se está probando, según Jane Zelikova. Ella es ecóloga terrestre y científica en jefe de Carbon180, una organización sin fines de lucro que aboga por estrategias de eliminación de carbono en los EE. UU.

Extraer carbono de la atmósfera para detener el cambio climático.
Foto: JardineriaOn.

La labranza y la rotación de cultivos aumentan la ingesta de carbono mediante la fotosíntesis, y ese carbono finalmente se almacena en los tejidos de las raíces que se descomponen en el suelo. La Academia Nacional de Ciencias descubrió que el almacenamiento de carbono en el suelo era suficiente para compensar hasta un 10% de las emisiones netas anuales de EE. UU. Alrededor de 574 millones de toneladas métricas de CO2, a bajo costo.

Estrategias de eliminación tecnológicas.

Pero la eliminación de carbono basada en la naturaleza, como plantar y replantar bosques, puede entrar en conflicto con otros objetivos políticos, como la producción de alimentos, dijo Fuss. Pues estas estrategias requieren una gran cantidad de tierras, a menudo tierras que ya están en uso.

Esta es la razón por la que los enfoques más basados ​​en la tecnología para la eliminación de carbono son cruciales, dicen.

Un ejemplo es la captura directa de aire y el almacenamiento de carbono. Aquí un proceso químico extrae el dióxido de carbono del aire y lo une a filtros. Cuando el filtro se calienta, el CO2 se captura y se inyecta bajo tierra.

La primera planta de captura comercial de CO2 del mundo
Foto: Tiempo.com

Actualmente hay 15 plantas de captura directa de aire en todo el mundo, según la Agencia Internacional de Energía.

También hay bioenergía con captura de carbono. Con este método, se cultivan plantas y árboles, creando un sumidero de carbono. Luego se quema el material orgánico para producir calor o combustible conocido como bioenergía. Durante la combustión, las emisiones de carbono se capturan y almacenan bajo tierra.

Extraer carbono de la atmósfera para detener el cambio climático.

Otro truco de captura de carbono implica la mineralización. En este proceso, las rocas se muelen para que aumenten las superficies disponibles para reaccionar químicamente con el CO2 y cristalizarlo. Posteriormente, el CO2 mineralizado se almacena bajo tierra.

Rocas de CO2, el mineral que podría revertir el calentamiento global
Foto: IMNOVATION Hub.

Sin embargo, ninguna de estas tecnologías se ha implementado a gran escala. Son extremadamente costosos. Se estiman hasta 400 dólares por tonelada de CO2 eliminada, y cada uno aún requiere mucha investigación y apoyo antes de su implementación.

No existen estrategias únicas.

Pero Estados Unidos es un buen ejemplo de cómo una combinación de soluciones de eliminación de carbono podría funcionar en conjunto, dijo Zelikova.

La gestión de la tierra podría usarse en el medio oeste agrícola. Las rocas de basalto en el noroeste del Pacífico son excelentes para la mineralización. Y los campos petroleros en el suroeste ya tienen tecnología adecuada y trabajadores calificados para el almacenamiento subterráneo de carbono, dijo.

Extraer carbono de la atmósfera para detener el cambio climático.
Foto: Pixabay.

En última instancia, cada país tendrá que armar su propio portafolio único de estrategias para extraer carbono de la atmósfera porque ninguna intervención por sí sola tendrá éxito. Si ampliamos cualquiera de ellos exclusivamente, sería un desastre, dijo Fuss. Usaría mucha tierra o sería prohibitivamente caro.

La investigación de Fuss ha demostrado que la forestación y la reforestación serán más productivas en las regiones tropicales. En cambio las diferencias de radiación solar en las latitudes más al norte significan que esos países probablemente tendrían mejor suerte con intervenciones más tecnológicas como la captura de carbono y la extracción de biomasa.

Extraer carbono de la atmósfera para detener el cambio climático.
Foto: Pixabay.

El tiempo apremia.

La necesidad de implementar estas soluciones es inminente. La cantidad de CO2 que los humanos pueden emitir antes de que la temperatura global suba 1.5 grados  por encima de los niveles preindustriales es de unas 300 gigatoneladas de CO2, dijo Fuss.

En los últimos años, hemos emitido 40 gigatoneladas, dijo. Es decir, solo quedan unos pocos años.

Un estudio reciente en la revista Scientific Reports sugiere que esperar incluso unos años a partir de ahora puede ser demasiado tarde si queremos cumplir el objetivo establecido en el Acuerdo de París.

Extraer carbono de la atmósfera para detener el cambio climático.
Foto: Pixabay.

Basándose en su modelo climático, los autores predicen que incluso si dejamos de emitir gases de efecto invernadero por completo, las temperaturas globales serán 3 grados C más cálidas y el nivel del mar 3 metros más alto en el año 2500 que en 1850.

Para revertir los efectos del cambio climático, este año y cada año en el futuro deben eliminarse 33 gigatoneladas de gases de efecto invernadero existentes, dijeron los investigadores.

Sin embargo, la realidad es que estos enfoques no están listos y no hay consenso sobre cómo pagarlos.

Extraer carbono de la atmósfera para detener el cambio climático.
Foto: Pixabay.

Aun así, necesitamos extraer carbono de la atmósfera para detener el cambio climático de inmediato o el futuro de nuestro planeta y la humanidad se verán amenazadas en el futuro.

Con información de Live Science.

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