¿Se esconden océanos secretos en las lunas de Urano?

Las lunas de Urano podrían estar chapoteando con océanos escondidos justo debajo de la superficie.

Planetas helados salpican nuestro sistema solar. Desde la luna Europa de Júpiter hasta Encélado, la luna de Saturno. Los científicos han estado investigando estos mundos  descubriendo océanos subterráneos ocultos bajo sus costas heladas. Ahora, los investigadores han dirigido su mirada a las lunas que orbitan alrededor de Urano.

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Uranus moons may have water beneath the surface | wnep.com

En un nuevo estudio, los investigadores dirigidos por Benjamin Weiss, un científico planetario del Instituto de Tecnología de Massachusetts, han desarrollado un método para futuras misiones para confirmar la existencia de océanos debajo de la superficie en mundos como las lunas de Urano. Con este trabajo, el equipo también espera ampliar nuestra comprensión y conocimiento de mundos potencialmente habitables.

La gran pregunta aquí es, ¿dónde están los entornos habitables en el sistema solar? Weiss dijo en un comunicado. El descubrimiento de océanos subterráneos en Europa y Encelado hace que muchos de nosotros nos preguntemos si hay muchas lunas ahí fuera que, aunque son pequeñas, todavía pueden estar calientes.

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La lunas de Urano.

Urano tiene 27 lunas en total, pero el planeta tiene cinco lunas especialmente grandes: Titania, Oberon, Umbriel, Ariel y Miranda.

Cuando la Voyager 2 se abalanzó sobre el sistema de Urano en 1986, capturó imágenes que mostraban que estas cinco grandes lunas se componen por partes iguales de roca y hielo y están llenas de cráteres. Estas imágenes también mostraron signos físicos de agua líquida que sale por erupción y se congela en la superficie, llamado criovolcanismo.

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Imagen: Nexter.org

El fenómeno podría ser causado por un océano subsuperficial similar al que vemos en Encélado, que expulsa columnas de su océano al espacio.

Campo magnético inducido.

Para determinar si una nave espacial futura podría descubrir definitivamente un océano subsuperficial en uno de estos mundos, los investigadores calcularon qué tan fuerte influiría el campo magnético de Urano en el océano de una luna.

Cuando una luna orbita un planeta, el campo magnético del planeta tira de la luna y la mantiene en su órbita. Este tirón del campo magnético genera una corriente eléctrica que puede crear su propio campo magnético. Esto se llama campo magnético inducido. Se cree que este campo inducido es creado por la capa de algún fluido conductor de electricidad, como un océano subterráneo.

Si hay agua líquida allí y es un poco salada como el agua del océano en la Tierra, entonces puede ser conductora, lo que significa que las corrientes pueden fluir en ella, dijo Weiss sobre las lunas de Urano.

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Imagen: Pixabay.

Un campo magnético inducido en una de estas lunas se vería muy diferente del campo magnético de Urano en los instrumentos de una nave espacial cercana.

En 1998, los científicos utilizaron esta misma técnica para confirmar el océano subterráneo de Europa y el océano dentro de otra de las lunas de Júpiter, Calisto.

Aunque las lunas de Urano podrían tener oceános secretos, es probable que estén mucho más profundas porque son más frías que las de Júpiter.

La NASA no tiene planes actuales para enviar una sonda a Urano. Sin embargo, está considerando una misión con destino a Neptuno llamada Trident que también podría recopilar información sobre Urano.

Uranus - Solar System

La NASA decidirá el destino de esa misión el próximo año. No obstante, para confirmar esos océanos, una sonda tendría que acercarse mucho a una de las lunas de Urano. Es probable que tal misión no suceda hasta al menos 2042.

Con información de Space.com

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