El ámbar gris es una secreción producida por el cachalote  y es sumamente valioso por su rareza.

En 2016 tres pescadores del país de Medio Oriente, Omán, encontraron oro flotante en forma de ámbar gris, que tradicionalmente se pensaba era vómito de ballena.

La ciencia moderna dice que la sustancia cerosa se parece más a un cálculo biliar o caca de ballena.

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cachalote
Foto: Wild For Life

Aunque suena bastante repugnante, el ámbar gris en realidad vale mucho dinero. El trozo con el que tropezaron estos tipos pesaba 80 kilogramos y supuestamente valía casi 3 millones de dólares. Pero, ¿por qué es tan valioso?

El ámbar gris  se forma en los intestinos de un cachalote. Los científicos han encontrado picos de calamar en el ámbar gris, lo que lleva a muchos a suponer que es una especie de secreción que protege el tracto digestivo de los cachalotes de la dureza de esos picos. Tradicionalmente, se creía que las ballenas lo vomitaban porque no podían digerir la sustancia, pero muchos científicos ahora se inclinan a pensar que el ámbar gris se pasa como la materia fecal.

El dulce olor del ámbar gris.

El ámbar gris es una secreción producida por el cachalote  y es sumamente valioso por su rareza.
Foto: The Mirror.

Cuando un cachalote inicialmente expulsa ámbar gris, es suave y tiene un olor terrible. Algunos biólogos marinos lo comparan con el estiércol seco de vaca. Pero después de flotar en el océano salado durante aproximadamente una década, la sustancia se endurece y se vuelve lisa, cerosa y generalmente redondeada. El olor a estiércol se esfuma, y se reemplaza por un aroma que ha sido famoso durante cientos de años, probablemente más. Cuanto más flota, mejor es el aroma.

El olor es tan fino que el ámbar gris es un ingrediente codiciado para la perfumería fina. De hecho, se describe como suave, almizclado, terroso, dulce o simplemente indescriptible. Aparte de su olor único, la función vital del ámbar gris es ayudar a que el aroma del perfume se adhiera a la superficie de la piel y se mantenga, en lugar de evaporarse rápidamente.

El ámbar gris es una secreción producida por el cachalote  y es sumamente valioso por su rareza.
Foto: Ambergris NZ.

Sin embargo, también se dice que es un afrodisíaco, un remedio homeopático y un saborizante de alta gama para los alimentos. De hecho, la primera receta conocida de helado, alrededor de la década de 1660, ¡usaba ámbar gris como saborizante! Aunque, los comensales aventureros mejor se lo comen rápido, ya que ese helado comienza con un olor delicioso, como la vainilla, pero a medida que se derrite, el aroma se vuelve mucho más fecal por naturaleza.

Foto: Wikipedia.

El ámbar gris es una especie de artículo de lujo, ya que es escaso. Ninguna otra ballena, además de los cachalotes, la produce. Sin mencionar que suele estar en algún lugar en medio del océano, por lo que es un hallazgo raro.

El ámbar gris solo llega a una playa en algún lugar cada pocos años, como máximo, y se encuentra en menos del 5 por ciento de los cadáveres de cachalotes que llegan a la costa.

El ámbar gris es una secreción producida por el cachalote  y es sumamente valioso por su rareza.
Foto: Ambergris Connect.

Eso hace que el producto sea extremadamente valioso, pero no como antes. Los químicos han replicado algunos de los rasgos del ámbar gris sintéticamente, por lo que es un componente menos necesario en los perfumes. Pero todavía es apreciado por su rareza, y ciertos fabricantes de perfumes ciertamente lo prefieren a los ingredientes creados en laboratorio.

Sin embargo, en algunos países, incluido Estados Unidos, la legislación sobre especies en peligro de extinción hace que sea ilegal comprar o vender ámbar gris. Por supuesto, eso solo lo hace más deseable en ciertos círculos.

Los expertos calculan la tarifa actual para el ámbar gris en alrededor de 35 dólares por gramo, dependiendo de su calidad, pero los problemas legales pueden dificultar la búsqueda de un comprador. Para darse una idea, un gramo de oro cuesta alrededor de  61 dólares por gramo, en octubre de 2020.

El ámbar gris es una secreción producida por el cachalote  y es sumamente valioso por su rareza.
Foto: Australian Humanities Review.

Identificándolo.

Identificar el ámbar gris es la parte difícil, especialmente porque se puede encontrar en prácticamente cualquier zona costera. La mayoría de las veces, cuando la gente acude con un experto con un trozo de una sustancia cerosa que encontraron en la playa, creyendo ganarse el premio gordo, resulta ser solo cera, rocas o los restos petrificados de algún animal.

Entonces, ¿cómo estar seguro? El ámbar gris es blanco, gris, negro o los tres. El color más valioso es el blanco puro, o un tono similar, ya que es el más antiguo. Tiene una textura dura, cerosa y un olor agradable e inusual.

El ámbar gris es una secreción producida por el cachalote  y es sumamente valioso por su rareza.
Foto: Frans Beuse.

El menos valioso es el de color negro, que huele a estiércol porque está recién expulsado.  Una cosa a tener en cuenta es que el ámbar gris debe ser muy liviano, por lo que si es demasiado pesado para sostenerlo fácilmente, probablemente no sea ámbar gris.

Algunas de las sustancias que comúnmente se confunden con el ámbar gris incluyen grasa, aceite degradado y polímeros mixtos, resina de pino, ámbar y cera.

Con información de How Stuff Works.

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