La ballena de Rice que quedó varada frente a Florida en 2019 es una especie completamente nueva (y ya está en peligro de extinción)

Una ballena de 11.5 metros que llegó a la costa del Parque Everglades en Florida, EE.UU. en enero de 2019 resultó ser una especie completamente nueva. Y ya se considera en peligro de extinción, dicen los científicos.

Cuando el cadáver de la ballena apareció con un peso insuficiente y un trozo de plástico duro en el estómago, los científicos pensaron que era una subespecie de rorcual de Bryde (Balaenoptera brydei), una especie de ballena barbada que incluye ballenas jorobadas y azules.

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Ballena de Rice, varada en Florida, resultó ser una nueva especie.
Foto: ctvnews.ca

A esta subespecie se le nombró ballena o rorcual de Rice. Sin embargo, después del análisis genético de otras ballenas de Rice junto con un examen del cráneo de la ballena varada en Florida, los investigadores piensan que, en lugar de una subespecie, es una especie completamente nueva que vive en el Golfo de México.

El descubrimiento, que se detalla en la revista Marine Mammal Science, también significa que hay menos de 100 miembros de esta especie viviendo en el planeta, lo que los hace estar en peligro crítico, según un comunicado de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica ( NOAA).

Ballena de Rice, varada en Florida, resultó ser una nueva especie.
Foto: NOAA.

Según el estudio, los investigadores observaron los registros del rorcual de Bryde en el Caribe y el Océano Atlántico y concluyeron que las ballenas que vieron eran evidencia «de una especie no conocida de Balaenoptera del Golfo de México«.

Las pruebas.

La autora principal del estudio, Patricia Rosel, y su coautora, Lynsey Wilcox, completaron las primeras pruebas genéticas de esta ballena en 2008, y encontraron que el cráneo de la ballena de Rice era diferente al del rorcual de Bryde.

Además de tener cráneos diferentes, las ballenas de Rice tienen diferente tamaño que los rorcuales de Bryde. Pueden pesar hasta 27,215 kilogramos y crecer hasta 12.8 metros de largo. En cambio los rorcuales de Bryde alcanzan más de 15.2 m y pesan más de 24,947 kg.

Ballena de Rice, varada en Florida, resultó ser una nueva especie.
Foto: John Weldon.

Rosel y sus colegas piensan que las ballenas de esta nueva especie pueden vivir aproximadamente 60 años. Pero dado que hay tan pocas, los investigadores necesitan más investigaciones para tener una mejor idea de su esperanza de vida.

Dada su ubicación en el Golfo de México, las ballenas de Rice son particularmente vulnerables a los derrames de petróleo, los choques de embarcaciones y la exploración energética.

Con información de Live Science.

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