La Tierra podría tener más capas de las que pensaban los científicos.

Una nueva investigación encuentra que puede haber una capa oculta dentro del núcleo interno sólido de la Tierra, un núcleo interno-interno, por así decirlo. La naturaleza precisa de esta capa es misteriosa, pero podría tener algo que ver con cambios en la estructura del hierro bajo temperaturas y presiones extremas. El estudio revela que hay más complejidad en el núcleo interno de lo que se pensaba anteriormente, dijo Jo Stephenson,  doctorante en sismología en la Universidad Nacional de Australia en Canberra, quien dirigió la investigación.

No es solo una bola sólida de hierro.

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Un núcleo complejo.

El núcleo de la Tierra se divide en dos partes. El núcleo externo líquido comienza a unas 2,897 kilómetros de la superficie de la Tierra. Está hecho de metales líquidos a temperaturas de 2,204 a 4,982 grados Celsius. Aproximadamente a 5,150 km por debajo de la superficie de la Tierra, el núcleo se convierte en hierro sólido (con un poco de níquel).

Los primeros indicios de que podría haber algo interesante acechando en el centro del núcleo interno se remontan a la década de 1980. Debido a que no hay forma de llegar al núcleo interno, donde las temperaturas se acercan a las de la superficie del sol, los científicos usan ondas sísmicas para tomar imágenes del núcleo. Las ondas de un terremoto en un lado del planeta que se detectan en el otro lado del planeta llevan cambios sutiles que los científicos pueden utilizar para recrear una imagen de lo que han atravesado.

Curiosamente, cuando las ondas atraviesan el núcleo de norte a sur, viajan más rápido que las ondas que atraviesan el núcleo en paralelo al ecuador de la Tierra. Nadie sabe por qué es así, pero es un hallazgo constante. El término técnico para esta rareza es anisotropía.

Cuáles son las capas de la Tierra?

Misterios profundos.

Pero en el mismo centro del núcleo interno, algo parece ser diferente, notaron los científicos a principios de la década de 2000. A esta profundidad, la anisotropía parecía no coincidir con la del resto del núcleo interno.

Stephenson y sus colegas reunieron un conjunto de datos de aproximadamente 100,000 ondas sísmicas que pasaron a través de este nivel del núcleo. Aplicaron a estos datos un algoritmo que busca la mejor explicación física de lo que está sucediendo.

Lo que encontraron fue que en el núcleo interno-interno, comenzando a unos 650 km del centro de la Tierra, la anisotropía en la dirección más lenta ya no es paralela al ecuador, sino a 54 grados de distancia.

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Esto no es solo ruido en los datos, esto es realmente algo que está ahí, dijo Stephenson.

Pero no es fácil decir qué es ese algo. Los investigadores ahora están trabajando con físicos de minerales y geodinámicos para tratar de encontrar modelos del núcleo interno-interno que expliquen este cambio. A medida que el planeta se enfría, el núcleo interno se enfría y se expande, dijo Stephenson. Por lo que la estructura del núcleo interno-interno podría tener algo que ver con la forma en que el hierro se cristaliza a medida que se enfría. O podría deberse a cambios en la forma en que el metal se comporta en grandes temperaturas y presiones.

Obtener imágenes del núcleo es complejo, en parte porque los terremotos profundos que los científicos utilizan para obtener imágenes no ocurren de manera uniforme en todo el mundo. Este conjunto de datos irregular conduce a puntos ciegos.

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Los sismólogos y geofísicos ahora están trabajando en formas de desentrañar unos tipos  de ondas sísmicas llamadas fases exóticas que pasan a través del núcleo interno. Estas fases suelen ser demasiado sutiles para distinguirlas de un solo terremoto, pero pueden detectarse en grandes conjuntos de datos de miles de terremotos.

Es importante comprender el núcleo, dijo Stephenson, porque sus interacciones en forma de remolino crean el campo magnético de la Tierra. El campo magnético, a su vez, protege al planeta de las partículas cargadas que salen del sol. Esta protección permitió la evolución de la vida.

La investigación se publicó el 7 de diciembre de 2020 en la revista Journal of Geophysical Research: Solid Earth.

Con información de Live Science.

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