Las crías de estrellas de mar hambrientas se comen unas a otras en un caso inesperado de canibalismo submarino.

Crías de estrellas de mar son caníbales ¡Sorprendió a los científicos!

Las estrellas de mar bebés pueden parecer inocentes y adorables, pero son pequeños caníbales diminutos y se comen a sus propios hermanos para su propia supervivencia, según un nuevo estudio.

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Dos investigadores descubrieron este comportamiento entre las crías de estrellas de mar de Forbes (Asterias forbesi) por mero accidente. Originalmente intentaban comprender cómo reaccionaban las crías de estrellas de mar cuando se les presentaba a los feroces cangrejos en un laboratorio.

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Pero todos empezaron a comerse unos a otros incluso antes de que metiéramos a los cangrejos. Así que tuvimos que descartar ese experimento, dijo Jon Allen. Entonces Allen y su equipo cambiaron de marcha para observar este fenómeno previamente desconocido entre las crías de estrellas de mar.

La especie Asterias forbesi  se encuentra comúnmente en la costa este de los EE.UU. Pueden alcanzar entre 11.9 y 24 centímetros de longitud cuando son adultos. Las estrellas de mar jóvenes son básicamente versiones del tamaño de una cabeza de alfiler de sus padres. Estas estrellas de mar se someten a un proceso llamado metamorfosis en el que se transforman de una forma inmadura a una forma adulta. Al igual que las orugas se transforman en mariposas.

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Estas estrellas de mar, en su forma larvaria inmadura, parecen pequeñas naves espaciales extrañas que vuelan por el agua, dijo Karina Brocco French, quien colaboró en el estudio. Permanecen en esta extraña etapa durante aproximadamente un mes antes de que se metamorfoseen en estrellas de mar jóvenes y se asienten en el lecho marino.

Los científicos ya sabían que los jóvenes en el lecho marino se comerían las formas larvarias mucho más pequeñas que se hunden hasta el fondo, pero no se dieron cuenta de que se comerían entre sí. Aún así, a pesar de que los jóvenes son aproximadamente del mismo tamaño entre sí, los más grandes siempre terminaban comiéndose a los más pequeños.

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Foto: CNET.

French y Allen descubrieron que las crías de estrellas de mar se involucraban en este comportamiento caníbal tan pronto como cuatro días después de la metamorfosis. Lo hicieron usando uno de sus múltiples estómagos, conocido como su estómago cardíaco, que empujan hacia afuera para engullir y descomponer su comida.

El canibalismo entre hermanos podría dar a las estrellas de mar una ventaja adaptativa, especialmente porque las estrellas de mar hembras producen de 5 a 10 millones de huevos al año.

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Si bien tal comportamiento era desconocido en esta especie, el canibalismo no es infrecuente en el reino animal. Hay más de 1,300 especies (incluidos los humanos) documentadas para demostrarlo, según el comunicado. Y los investigadores creen que es probable que el canibalismo esté aún más extendido entre los animales pequeños, incluidos los jóvenes.

Los hallazgos fueron publicados en la revista Ecology.

Con información de Live Science.

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