Urano siempre está lleno de sorpresas.

Urano: misteriosos rayos X brotan de este planeta.

Por primera vez, los astrónomos han detectado misteriosos rayos X saliendo de Urano.

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¿Cómo está pasando esto? Según los científicos de la NASA, Urano es tan grande que podría estar dispersando los rayos X emitidos por el sol a más de mil millones de km de distancia. O quizás los finos anillos de polvo que rodean a Urano están generando su propia radiación a través de algún proceso desconocido. Se requiere un estudio más detenido de Urano para estar seguros.

Urano: misteriosos rayos X brotan de este planeta.
Foto: NASA.

Urano es frío, ventoso y está compuesto casi en su totalidad por hielo y gas. A pesar de que es enorme (cuatro veces más grande que la Tierra), Urano es difícil de estudiar detalladamente. Solo una sonda espacial, la Voyager 2 de la NASA, ha realizado el peligroso viaje hacia el planeta. Esto obliga   a los científicos a confiar más en las observaciones de telescopios cercanos a la Tierra para estudiar al gigante de hielo.

En un nuevo estudio publicado en la revista JGR Space Physics, los astrónomos analizaron algunos datos de Urano tomados por el Observatorio de Rayos X Chandra de la NASA. Este es un telescopio en órbita que rastrea el universo en busca de fuentes de radiación de rayos X.

Urano: misteriosos rayos X brotan de este planeta.
Foto: NASA.

Los rayos X se emiten cuando la materia se calienta a millones de grados. Como cuando las estrellas explotan o cuando la materia gira alrededor del borde de un agujero negro a una velocidad cercana a la de la luz.

Hasta hace poco, se habían detectado emisiones de rayos X en todos los planetas del sistema solar, excepto Urano y Neptuno. En la mayoría de los casos, estas emisiones ocurren cuando los rayos X creados por el sol chocan contra los átomos en la atmósfera de un planeta, dispersando la luz de regreso al espacio.

En el nuevo estudio, los investigadores observaron los datos de Urano tomados por Chandra en 2002 y 2017. Con esto vieron evidencia clara de emisiones de rayos X en ambos años. Varias de estas emisiones tenían un brillo consistente con los rayos X solares que se dispersaban hacia afuera. Sin embargo, en las observaciones de 2017, el equipo detectó un posible destello de rayos X, donde el brillo de las emisiones alrededor de Urano aumentó cuatro veces de un día para otro.

Urano: misteriosos rayos X brotan de este planeta.

Según los investigadores, esto puede ser indicativo de procesos adicionales de emisión de rayos X en Urano, no solo por la mera dispersión solar.

¿Qué fenómeno misterioso podría estar generando los rayos X de Urano?

Una posibilidad radica en los anillos del planeta. Según los investigadores, el entorno alrededor de Urano es rico en partículas cargadas como protones y electrones. Estas partículas podrían chocar contra los anillos del planeta, produciendo rayos X en el proceso. Se ha observado un fenómeno similar en los anillos de Saturno.

Urano: misteriosos rayos X brotan de este planeta.
Foto: NASA.

También es posible que los rayos X sean el resultado de algún tipo de proceso auroral, en el que las partículas cargadas del sol chocan con las líneas del campo magnético de Urano y provocan un brillo distintivo. Sin embargo, se requieren más observaciones para desarrollar esta hipótesis. Por ahora, las luces de rayos X de Urano siguen siendo un misterio.

Con información de Live Science.

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