Las diminutas partículas de polvo extraterrestre superan con creces a los meteoritos más grandes y llamativos que golpean al planeta.

Polvo extraterrestre: toneladas caen sobre la Tierra cada año.

Esta suave lluvia de fragmentos de cometas y asteroides supera con creces a los meteoritos más grandes que golpean el planeta, según una investigación en la revista Earth & Planetary Science Letters. Solo alrededor de 9 toneladas métricas de rocas espaciales más grandes aterrizan en la Tierra anualmente.

Toneladas de polvo extraterrestre caen sobre la Tierra cada año.
Foto: Sci-News.com

A pesar de las grandes cantidades, es difícil detectar el polvo espacial o rastrear su acumulación anual en la mayoría de los lugares debido a las lluvias que arrastran el polvo. Y en la mayoría de los lugares, el polvo que se origina en la Tierra inunda el polvo del espacio.

Pero en Adélie Land, Antártida, cerca de la estación de investigación franco-italiana Concordia, las nevadas son muy predecibles y hay muy poco polvo terrestre. A lo largo de 20 años, el físico francés Jean Duprat y sus colegas han realizado seis expediciones al área para recolectar partículas. Las capas de polvo espacial están lo suficientemente bien conservadas en la región como para que los investigadores estimen cuánto cayó año tras año.

Los investigadores cavaron grandes trincheras de nieve. Llevaron las capas de nieve en barriles de 20 kilos. De regreso al laboratorio en la estación de investigación, derritieron cuidadosamente la nieve y recolectaron las partículas de polvo que quedaron. Luego clasificaron las partículas, eliminando contaminantes como fibras de los guantes.

Toneladas de polvo extraterrestre caen sobre la Tierra cada año.
Foto: Live Science.

Extrapolando los hallazgos en la Antártida central, los investigadores encontraron que aproximadamente 4,700 toneladas métricas de estas pequeñas partículas, que miden entre 30 y 200 micrómetros de diámetro, caen sobre la Tierra cada año. (Como referencia, un cabello humano tiene un diámetro promedio de aproximadamente 70 micrómetros). Eso hace que las partículas diminutas sean la fuente más abundante de material extraterrestre en la Tierra.

No todas aterriza.

Gran parte de la roca espacial que choca contra la atmósfera de la Tierra se quema. Por lo tanto los investigadores estimaron el volumen de polvo en el espacio que daría lugar a ese flujo en la superficie del planeta.

Calcularon que alrededor de 13,600 toneladas de polvo espacial ingresan inicialmente a la atmósfera cada año, lo que significa que solo cerca de un tercio llega al suelo.

Toneladas de polvo extraterrestre caen sobre la Tierra cada año.
Foto: DW.

Aproximadamente el 80% del polvo quizás proviene de cometas llamados cometas de Familia de Júpiter, escribieron los investigadores. Estos son cometas con órbitas cortas controladas por la influencia de la gravedad de Júpiter. El otro 20% del polvo probablemente provenga de asteroides.

Comprender el flujo de material extraterrestre en la Tierra es importante para muchos campos de la astrofísica y la geofísica. Ya que estas rocas espaciales pueden haber traído muchos elementos al planeta. Algunas teorías sostienen que los elementos y moléculas que se originan en las rocas espaciales pueden haber sido cruciales para el desarrollo temprano de la vida en la Tierra.

Con información de Live Science.

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