El laboratorio flotante, Polar Pod, tendrá 100 metros de altura y pesará mil toneladas. La estructura se remolcará horizontalmente desde la costa oriental de Sudáfrica.

Polar Pod: laboratorio flotante investigará aguas de la Antártida.

El océano Antártico es uno de los mayores reservorios de carbono del planeta. El océano absorbe alrededor del 12% de todo el dióxido de carbono generado por los humanos cada año. Pero a pesar de su enorme importancia en la regulación del clima de la Tierra, apenas la ciencia lo ha estudiado.

Polar Pod: laboratorio flotante investigará aguas de la Antártida.

El explorador y ecologista francés Jean-Louis Etienne dedicó los últimos 10 años a diseñar un buque científico capaz de enfrentarse a las olas y vientos que se encuentran allí.

El laboratorio flotante, Polar Pod, tendrá 100 metros de altura y pesará mil toneladas. La estructura se remolcará horizontalmente desde la costa oriental de Sudáfrica hasta la poderosa corriente que rodea la Antártida. Luego se volteará verticalmente al llenar tanques de lastre de agua de mar de 150 toneladas.

El buque no tendrá motor y será impulsado por la corriente Circumpolar Antártica, navegando a la deriva a una velocidad de aproximadamente 1 nudo por hora. La parte superior de la estructura, 20 metros por encima del agua, es donde vivirá, dormirá y trabajará la tripulación. La parte sumergida la mantendrá estable.

Polar Pod: laboratorio flotante investigará aguas de la Antártida.

Atentos al océano.

El plan es orbitar la Antártida dos veces en tres años y recoger datos sobre el impacto de los humanos en el océano Antártico. Aunque el objetivo principal será medir la capacidad del océano para absorber dióxido de carbono (CO2). El Polar Pod estará equipado con sensores para medir la acidez y la dinámica de las olas, entre otras cosas.

Esta amplísima zona de agua fría que rodea la Antártida es el mayor sumidero de carbono oceánico del planeta, afirma, Etienne. Pero no sabemos cómo cambia su capacidad de absorción de dióxido de carbono a lo largo del año. La estabilidad del Polar Pod permitirá a los científicos obtener esta información.

Como la estructura será silenciosa, podrá utilizar micrófonos submarinos para registrar la firma acústica característica de diferentes criaturas marinas y realizar un censo de la vida marina. También se tiene previsto que el buque ayude a calibrar satélites para la NASA y la Agencia Espacial Europea.

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Seis generadores eólicos alimentarán los sensores y el laboratorio a bordo, y los datos se transmitirán a los investigadores en tiempo real. El equipo también tiene previsto transmitir emisiones y conferencias en directo desde el Polar Pod.

Habrá ocho personas a bordo en todo momento. Cuatro marineros encargados de la navegación, tres científicos y un cocinero. Cada dos meses, un barco llevará suministros, una nueva tripulación y, a veces, al propio Etienne. El médico y explorador, que ahora tiene 74 años, ha realizado numerosas expediciones a regiones polares remotas.

La construcción del Polar Pod aún no ha comenzado, pero será financiada por el gobierno francés. La institución oceanográfica francesa Ifremer sacará a concurso el contrato de construcción del buque.

Polar Pod: laboratorio flotante investigará aguas de la Antártida.

Etienne está recaudando fondos para una expedición de tres años que espera que comience en 2024.

Dice que no puede revelar los costos ni la cantidad de dinero que se ha recaudado hasta la fecha.

No estará solo.

El Polar Pod no será la única estructura que flote en el océano Austral. En los últimos seis años, el proyecto Southern Ocean Carbon and Climate Observations and Modeling (SOCCOM) ha desplegado 200 barcos robóticos con sensores avanzados para medir el oxígeno, la luz solar, la clorofila, el nitrato y la acidez.

laboratorio flotante polar pod

Las pequeñas naves parecen botes inflables y funcionan un poco como submarinos a la deriva. Se estacionan a una profundidad de 1,000 metros y bajan a 2,000 metros cada 10 días para hacer un perfil completo hasta la superficie y transmitir los datos a los científicos.

Antes del proyecto SOCCOM, el océano Antártico estaba «casi sin descubrir», con solo unas pocas huellas de barcos que lo atravesaban, explica a CNN la oceanógrafa y científica del clima Joellen Russell, de la Universidad de Arizona.

Russell añade que el océano Antártico no se ha estudiado mejor porque está muy lejos y es catastróficamente peligroso.

Aunque los barcos robóticos se reparten por el océano Austral, amarrar uno es un reto por la corriente Circumpolar Antártica.

Polar Pod: laboratorio flotante investigará aguas de la Antártida.

Con información de CNN.

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