Detectores de bombas nucleares descubren por error una población completamente desconocida de ballenas azules pigmeas.

Ballenas azules pigmeas: descubren una población nunca antes vista.

Desde lo más profundo del Océano Índico emergió un canto que nadie había escuchado antes. Al hacerse un monitoreo de rutina de bombas nucleares, un equipo de científicos se desconcertó al registrar unas ondas sonoras sin explicación aparente. Una revisión más detallada  reveló que se trataba de ballenas azules. Lo curioso es que a pesar de que alcanzan una longitud total de 25 metros cada uno, no se habían visto jamás en la zona.

Ballenas tímidas.

Ballenas azules pigmeas: descubren una población nunca antes vista.
Foto: GettyImages.

Las ballenas azules no suelen ser animales violentos. A pesar de sus dimensiones masivas, rara vez se meten con otros seres vivos. Generalmente, se alimentan únicamente de krill, un tipo de camarón microscópico. Además de su evidente tamaño, son fáciles de identificar por su canto único en las latitudes norte del planeta.

Aunque son animales migratorios, generalmente se encuentran en el Oceáno Atlántico. Por esta razón, para los científicos que realizaban este monitoreo de rutina en busca de bombas nucleares fue una sorpresa registrar sus vocalizaciones en el Océano Índico. Nunca antes se habían escuchado cantos de ballena en esta región del planeta.

Ballenas azules pigmeas: descubren una población nunca antes vista.
Foto: GettyImages.

El canto provenía de ballenas azules pigmeas (Balaenoptera musculus brevicauda) según detallan los expertos en Scientific Reports. Estas ballenas increiblemente lograron evadir la detección científica por décadas. Definitivamente, no fue cuestión de que llegaran ahí por casualidad. Por el contrario, todo apunta a que han hecho de ese espacio un hogar desde hace tiempo, pero nunca habían sido observadas.

Población de Chagos.

La clave para dar con su existencia estuvo en los datos acústicos que se recopilaron por una matriz de detección de bombas nucleares submarinas. Con esta tecnología, la canción de las ballenas azules fue ineludible. Fue entonces que los científicos decidieron llamar a este grupo recién descubierto como población de Chagos, aludiendo a las islas aledañas a su hábitat.

Todavía estamos descubriendo poblaciones  del animal más grande que jamás haya existido, dijo con sorpresa Tracey Roger, ecóloga marina. Es un testimonio de lo difícil que es estudiar la vida en el océano.

La experta destaca el hecho de que encontrar ballenas azules es difícil, ya que fueron llevadas al borde de la extinción por la caza industrial. Si bien antes se estimaba una población global de 350 mil ejemplares, hoy apenas quedan unas 10 mil en el hemisferio sur, según el Centro para la Diversidad Biológica.

Sin embargo, se tiene registro de una recuperación lenta pero prometedora en poblaciones de otras regiones del mundo. El hallazgo de este nuevo grupo, por tanto, representa un haz de luz esperanzador para la especie en el planeta.

Ballenas azules pigmeas: descubren una población nunca antes vista.
Foto: GettyImages.

Características físicas de la ballena azul pigmea.

Según observaciones desde que la subespecie fue descrita por primera vez en 1966, la ballena azul pigmea se diferencia de las ballenas azules verdaderas en una serie de características físicas.

  • Placas de barbas más anchas y más cortas.
  • Una cola más corta y, por tanto, un cuerpo proporcionalmente más largo delante de la aleta dorsal.
  • Una cabeza más grande en relación con el tamaño del cuerpo.
  • Un peso corporal más pesado en comparación con otras ballenas azules de la misma longitud.
Ballenas azules pigmeas: descubren una población nunca antes vista.
Imagen: Nature Picture Library Photos Prints and Wall Art.

Las ballenas azules pigmeas alcanzan la madurez sexual a los 10 años de edad y una longitud de 19.2 metros con un peso promedio de 52.5 toneladas. En la edad adulta, los machos promedian 21.1 metros y las hembras 21.9 metros. El peso medio calculado es de 75.5 toneladas para los machos y de 90 toneladas para las hembras.

La cola más corta le da a la ballena azul pigmea una forma más parecida a un renacuajo, y refleja las diferencias en la manera que bucean.  Las ballenas azules pigmeas también tienden a ser más oscuras que las otras subespecies de ballenas azules, y la forma de su espiráculo (orificio respiratorio) es diferente.

Ballenas azules pigmeas: descubren una población nunca antes vista.

Con información de National Geographic / Wikipedia.

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