La mitad de Estados Unidos se enfrenta a un verano infernal apocalíptico. Está seco. Hace calor. Y se acercan los incendios.

Verano infernal: la mitad de Estados Unidos en megasequía.

La sequía profunda y las primeras olas de calor están preparando a la parte occidental de los Estados Unidos para un verano seco y ardiente.

Hasta el 22 de junio, aproximadamente el 91% del oeste está en sequía. El 55% experimentó una sequía extrema o excepcional, mientras que dos olas de calor consecutivas exacerbaron el secado de los suelos y la vegetación. Esto aumentó considerablemente el potencial de incendios forestales.

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Mientras tanto, los suministros de agua están disminuyendo. El lago Mead, el embalse formado por la presa Hoover, es el más bajo desde la década de 1930 cuando se llenó por primera vez. Los embalses de California son un 50% más bajos de lo habitual para esta época del año.

Las condiciones actuales son parte de una sequía de 22 años en el oeste de EE. UU. Una sequía como no se había visto en más de 400 años antes del 2000. Pero es probable que este verano eclipse la sequía de las últimas dos décadas, dijo Benjamin Cook, científico del clima de la NASA.

Incluso en el contexto de esos últimos 20 años de sequía, este año realmente se destaca, dijo Cook. Para el suroeste, es muy probable que sea el peor año de sequía desde 2002.

Megasequías occidentales.

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En el corto plazo, la sequía en el oeste se magnifica por las condiciones de La Niña, que estuvieron presentes hasta el invierno de 2020-2021. Durante La Niña, las temperaturas de la superficie en el Océano Pacífico oriental son más frías de lo habitual, lo que tiende a promover un clima más seco en el oeste.

Esta variación natural en las temperaturas del Pacífico se encuentra ahora en un estado neutral (ni La Niña ni El Niño), y no es probable que se reviertan las condiciones de El Niño, que traen más humedad al suroeste, durante el invierno.

Megasequías históricas.

Las sequías prolongadas son parte de la historia del oeste de EE. UU. Los registros meteorológicos modernos en Occidente se remontan a poco más de un siglo, pero los anillos de los árboles tienen un registro más largo de años húmedos y secos.

sequía
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El período entre 800 y 1500, en particular, estuvo marcado por varias sequías. El período seco más comparable al actual de 22 años ocurrió en el siglo XVI y duró 30 años, dijo Park Williams, bioclimatólogo. Una sequía menos severa en el año 1200 duró un siglo completo.

La sequía actual está a la altura de estas megasequías del pasado, pero se agrava por el cambio climático.

Durante las últimas siete décadas, la humedad del suelo ha disminuido cada vez más en los días más calurosos en el suroeste, según una investigación. El 5% de los días más calurosos son ahora un 22% más secos que en la década de 1970. Y la situación es peor en California y Nevada, donde son un 30% más secos. Esta sequedad se debe a la disminución de la humedad en el invierno y la primavera.

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El cambio climático provoca que más precipitaciones invernales en los estados occidentales caigan en forma de lluvia en lugar de nieve. Mientras tanto las temperaturas primaverales más cálidas provocan más evaporación y pérdida de humedad al principio de la temporada. Estas disminuciones de la nieve y la humedad reducen el caudal del río en primavera y verano.

A lo que se suma todo esto es una región que ya es propensa a la sequía siendo empujada al límite por la influencia del cambio climático.

El verano infernal que se avecina.

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El impacto inmediato de la sequía iniciará más temprano el potencial de incendios forestales a principios de la temporada de dos a cuatro semanas.

El mayor riesgo estará en las elevaciones altas y en las estribaciones. Un lado positivo de la sequía es que reduce el crecimiento de la hierba en las elevaciones más bajas, proporcionando menos combustible para los incendios de hierba.

En junio, las áreas de mayor riesgo se encuentran en el suroeste y a lo largo de la costa del Pacífico. Zonas como Nuevo México, Arizona, sur de Colorado, Utah, este de Nevada, norte de California y partes de Oregón y Washington son los de mayor riesgo.

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Sin embargo, la ignición real de los incendios aún depende de algunos factores. Uno es el predominio del clima de fuego, lo que significa vientos racheados y relámpagos secos. La otra es la actividad humana. Muchos incendios son provocados por personas.

La sequía también aumenta la demanda de agua tanto por parte de las personas como de la agricultura. Las restricciones de agua ya están en vigor en muchas ciudades del oeste.

En un mundo que se calienta, es probable que la sequía en el oeste estadounidense se vuelva cada vez más normal. Esto plantea interrogantes sobre cómo se adaptará la región en el futuro.

Verano infernal: la mitad de Estados Unidos en megasequía.

Con información de Live Science.

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