¿Cómo es posible que una catarata se encuentre debajo del océano?

Cuando uno habla de cascadas o cataratas se nos viene de inmediato a la mente lugares como las cascadas de Agua Azul o las cataratas del Niágara. Pero existen cataratas que son enormes, muy enormes, como la catarata más grande del mundo.

Pero lamentablemente no la puedes ir a visitar. No se puede ir a su cima, ni habrá arcoiris que ver cuando los rayos del sol pasen por las gotas de agua. Y eso se debe a que la catarata del estrecho de Dinamarca está completamente bajo el oceáno.

La catarata más grande del mundo... está bajo el oceáno.

La catarata más grande del mundo se ubica en una pequeña porción de océano entre Groenlandia e Islandia. Esta gigantesca cascada se conoce como la catarata del Estrecho de Dinamarca y tiene  160 kilómetros de ancho. Se hunde 3,505 metros directamente desde el mar de Groenlandia hasta el mar de Irminger, transportando alrededor de 5 millones de metros cúbicos de agua por segundo, empequeñeciendo cualquier cascada gigante que pueda encontrar en tierra.

La catarata más grande del mundo... está bajo el oceáno.
Foto: Twitter.

Por ejemplo, Salto de Ángel en Venezuela, la cascada más alta sobre el nivel del mar, es tres veces más corta que la catarata del estrecho de Dinamarca.  Las Cataratas del Niágara transportan 2,000 veces menos agua, incluso durante los caudales máximos.

La catarata más grande del mundo.

Lo más asombroso de la catarata del estrecho de Dinamarca no es, quizás, cómo llegó a ser tan alta y poderosa, sino como una cascada submarina puede existir. Es fácil imaginar un océano como una bañera gigante que se agita con las mareas, pero el agua de mar es en realidad muy dinámica. Hay aguas de diferentes temperaturas y salinidades, y por tanto, densidades que siempre están interactuando a gran y pequeña escala.

La catarata del estrecho de Dinamarca se forma por la diferencia de temperatura entre las aguas árticas ultra frías del mar de Groenlandia y las del mar de Irminger, ligeramente más cálido. Dado que las moléculas en el agua fría son menos activas y ocupan menos espacio que en el agua tibia, están agrupadas más juntas, haciendo que el agua fría sea más densa. Eso significa que cuando el agua del mar de Groenlandia se encuentra con el agua del mar de Irminger, se desliza hacia el fondo del océano.

La siguiente animación muestra cómo la interacción del agua fría y caliente debajo del mar puede afectar las condiciones de la superficie.

 

El agua de la catarata del estrecho de Dinamarca no se queda colgando una vez que llega al fondo del océano. Forma una corriente enorme que viaja hacia el sur, reemplazando el agua superficial más cálida que fluye hacia el norte. La cantidad de agua en este flujo masivo equivale a entre 20 y 40 veces la suma de toda el agua del río que desemboca en el Atlántico.

Con información de How Stuff Works.

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